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Virginia Barber, una española en Rikers Island, la cárcel más siniestra de Nueva York

11 de mayo de 2016

Canaria, de 39 años, llegó a Manhattan sin apenas hablar inglés para aunar su pasión por la psicología y por la ley. Hoy es la directora de salud mental de Rikers Island, una de las más siniestras y famosas cárceles de Estados Unidos, que alberga a 10.000 reclusos. Junto al comité de expertos nombrado por el alcalde Bill de Blasio, estudia las grietas del sistema

EL PAÍS SEMANAL – (ANDREA AGUILAR).- Hay más enfermos mentales que en ningún otro lugar de Nueva York, pero no es un centro psiquiátrico. Rikers Island es la segunda cárcel más grande de Estados Unidos. Es el limbo en el que 10.000 internos aguardan la resolución de sus causas pendientes con la justicia, custodiados por 9.000 guardias y distribuidos en 10 edificios. Un asesino como Mark David Chapman, que disparó contra John Lennon; un acosador como Dominique Strauss-Kahn o un detenido por posesión de drogas como el rapero Lil Wayne, todos ellos, antes de recibir su sentencia, han pasado por esta isla próxima al aeropuerto de LaGuardia que ocupaba el puesto número 10 en la clasificación de peores cárceles de Estados Unidos que elaboró la revista Mother Jonesen 2013. La media de estancia de los detenidos es de 175 días, pero, si finalmente hay juicio, los casos, y la estancia en Rikers, pueden prolongarse durante años. En EE UU, un 95% de los casos se resuelven por medio de acuerdos. Si todos los acusados se negaran a aceptarlos y fueran a juicio, el sistema se colapsaría.

La doctora en psicología forense Virginia Barber (Lanzarote, 1977) asume en los próximos días el cargo de directora de salud mental de este célebre centro de detención. Tras dirigir juzgados de salud mental de varios distritos de Nueva York y formar parte del equipo clínico de la unidad forense del hospital Bellevue, esta canaria que imparte clases en la Universidad de Nueva York y ha formado parte del comité de expertos que el alcalde Bill de Blasio convocó para tratar de identificar los principales problemas del sistema judicial de la ciudad estará al frente de un equipo de 250 psicólogos, trabajadores sociales, terapeutas ocupacionales y de salud mental, además de 150 psiquiatras y enfermeras. Su reto es disminuir los niveles de violencia y velar por la salud mental en este centro, objeto de una constante presión mediática, especialmente desde la muerte de un reo en 2014 que hizo saltar, una vez más, las alarmas.

Sentada en un café de Brooklyn, Barber habla con tranquilidad de su trabajo. Cuesta pensar que ha pasado la mayor parte de su carrera tratando a violadores o asesinos, también a gente vulnerable atrapada en un complejo sistema, determinando si sufren o no una enfermedad mental y cuál es la mejor manera de tratarlos. El mal tiene un rostro dolorosamente humano para esta doctora. “La gente a menudo me pregunta cómo puedo tener este trabajo y dormir tranquila por las noches. La verdad es que no siempre duermes tranquila. Los años no te de­sensibilizan, pero te enseñan a aceptar que casi todo está fuera de tu control y que lo importante es hacer bien lo que está en tu mano. Aun así, siempre hay pacientes, situaciones, discriminaciones, injusticias…”. Después de casi dos décadas en esta ciudad, a la que llegó sin apenas hablar inglés, la visión que Barber tiene de Nueva York está cargada de realismo y de piedad, de templanza y de constante lucha por mejorar un sistema que hace agua y que ahora está inmerso en un proceso de cambio.  (…)

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